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Dentro de la planta que construye los trenes de pasajeros más rápidos de América

Los nuevos trenes Acela representan un paso significativo hacia las aspiraciones nacionales de un servicio de trenes más rápido y confiable

HORNELL, Nueva York, EE.UU. (AP) — En un extenso complejo rodeado de colinas, cientos de trabajadores con chalecos amarillos están construyendo los trenes más rápidos del país, que se asemejan a los vagones de estilo europeo que en gran medida han estado ausentes de las vías estadounidenses.

El zumbido dela actividad llena la planta de fabricación de Alstom en esta pequeña ciudad del oeste de Nueva York, donde los pisos de concreto brillan y el zumbido de los taladros resuena en los techos altos. En todas las direcciones, los vagones más avanzados de Amtrak se encuentran en varias etapas de construcción.

HORNELL, Nueva York, EE.UU. (AP) — En un extenso complejo rodeado de colinas, cientos de trabajadores con chalecos amarillos están construyendo los trenes más rápidos del país, que se asemejan a los vagones de estilo europeo que en gran medida han estado ausentes de las vías estadounidenses.

El zumbido dela actividad llena la planta de fabricación de Alstom en esta pequeña ciudad del oeste de Nueva York, donde los pisos de concreto brillan y el zumbido de los taladros resuena en los techos altos. En todas las direcciones, los vagones más avanzados de Amtrak se encuentran en varias etapas de construcción.

Los trenes serán los más rápidos en la red ferroviaria de Estados Unidos. Si bien están diseñados para alcanzar velocidades de hasta 186 mph, es más probable que alcancen un máximo de 160 mph en pequeñostramos del corredor de DC a Boston, superando a los Acelas heredados que viajan hasta 150 mph, actualmente el tren de pasajeros más rápido de la nación.

Dos autos eléctricos Amtrak Acela completaron en el patio de las instalaciones de producción de Alstom en Hornell, Nueva York, en julio. (Heather Ainsworth para The Washington Post)

Su velocidad, sin embargo, estará limitada por las complejidades de la ruta de 457 millas, que es vieja, con curvas y transporta una mezcla de trenes de carga, de cercanías e interurbanos. La mayoría de los trenes de Amtrak viajan entre 110 mph y 145 mph en el corredor, dependiendo de la vía y la proximidad a las estaciones.

Tres años después de que comenzara la fabricación, Train 15 fue el último en llegar al final de la líneade producción a fines de este verano dentro de la tienda de 137 años de antigüedad. Alstom, un fabricante francés de trenes, amplió el complejo en una operación masiva, hasta ahora entregando cuatro trenes que transportarán pasajeros en el otoño de 2023.

Nueva tecnología estadounidense, ahorro de tiempo limitado

Siguiendo el modelo de los veloces trenes TGV franceses, los nuevos conjuntos Acela son los primeros en construirse bajo una regla de la Administración Federal de Ferrocarriles que establece nuevos estándares de seguridad para los trenes de alta velocidad, con especificaciones de diseño que les permiten compartir vías con trenes más lentos. Los funcionarios ferroviarios dicen que los trenes también están pasando por requisitos de prueba más rigurosos.

Se esperaba que los dos primeros conjuntos de los 28 trenes de alta velocidad Avelia Liberty entraran en servicio en Acela en la primavera de 2021, pero ese cronograma se vio afectado por retrasos en la producción ylos problemas de la cadena de suministro. Las primeras pruebas también condujeron al descubrimiento de problemas de compatibilidad con las vías, lo que provocó modificaciones en el diseño del tren.

Las nuevas características de los trenes deberían ayudar a acortar los tiempos de viaje, aunque solo sea por unos minutos, en parte debido a una red ferroviaria del noreste de los Estados Unidos que tiene180 años de antigüedad en algunos lugares.

Las velocidades máximas de 160 mph solo se alcanzarán a lo largo de 34 millas en Massachusetts y Rhode Island, con otras 16 millas en Nueva Jersey. Las mejoras continuas en las víasentre DC y Nueva York permitirán que los nuevos trenes viajen 10 mph más rápidamente en segmentos con un límite de velocidad de 125 mph. Las actualizaciones de señal en varios lugares podrían eventualmenteaumentar las velocidades de 45 mph a 80 mph.

Otras mejoras permitirán que los trenes se inclinen a medida que atraviesan curvas a gran velocidad, lo que reducirá la necesidad de reducir la velocidad. Los autocares contiguos compartirán un conjunto de una sola rueda, minimizandoel rebote y mejorando la estabilidad y la seguridad.

«Incluso si nuestra velocidad máxima no está cambiando a través de ciertas secciones de la pista, lo que estamos haciendo es ir más rápido a través de esas curvas de una manera más cómoda, lo que en última instancia nos permitirá reducir el tiempo de viaje», dijo Mason.

Los futuros proyectos de capital, como la rehabilitación de túneles y puentes, permitirían velocidades más altas en el futuro, dijeron los funcionarios, acercando a Amtrak a un objetivo de reducir el viaje de DC a Nueva York de poco menos de tres horas a poco más de dos horas. Perocuando los nuevos trenes entren en servicio, los viajeros inicialmentepueden esperar ahorrar un poco más de cinco minutos en un viaje desde union Station de Washington hasta Moynihan Train Hall de Nueva York, con ahorros similares de Nueva York a Boston.

Las inversiones de Amtrak en la flota de Acela, que son anteriores a una infusión masiva de fondos federales de infraestructura para el ferrocarril el año pasado, tienen como objetivo hacer crecer su línea más lucrativa. Antes de la pandemia, el número de pasajeros del servicio creció un 4.3 por ciento en el año fiscal 2019 en comparación con el año anterior, más alto que las tasas de crecimiento en otras líneas del Corredor Noreste y en las rutas financiadas por el estado en todo el país.

Los funcionarios de Alstom dijeron que algunas de las características del tren debutarán en los Estados Unidos antes que en Europa, incluidas las puertas sin contacto y los amplios baños con un radio de giro de 60 pulgadas de diámetro, que exceden los requisitos de accesibilidad.

Alstom, uno de los principales productores de material rodante en Europa, ha estado expandiendo sus operaciones en Asia y América del Norte, al tiempo quese ha ampliado para fabricar sistemas automatizados de transporte de personas en los principales aeropuertos. La compañía, con más de 74.000 empleados, tambiénestá probando la tecnología de trenes autónomos y recientemente creó una línea ferroviaria impulsada por hidrógeno en Alemania.

A este lado del Atlántico,Alstom utilizamateriales de 250 proveedores en 27 estados, en cumplimiento de una regla de «Buy American» en su contrato de $ 1.8 mil millones con Amtrak. Los sistemas de energía como transformadores, pantógrafos, engranajes y baterías se envían desde Virginia, Carolina del Sur y Nueva Jersey, respectivamente. Los ejes y las ruedas se fabrican en Kentucky, Illinois y Pensilvania. Las carcasas de los coches de potencia fueron construidas en Michigan.

Los funcionarios de Alstom dijeron que algunas de las características del tren debutarán en los Estados Unidos antes que en Europa, incluidas las puertas sin contacto y los amplios baños con un radio de giro de 60 pulgadas de diámetro, que exceden los requisitos de accesibilidad.

Alstom, uno de los principales productores de material rodante en Europa, ha estado expandiendo sus operaciones en Asia y América del Norte, al tiempo quese ha ampliado para fabricar sistemas automatizados de transporte de personas en los principales aeropuertos. La compañía, con más de 74.000 empleados, tambiénestá probando la tecnología de trenes autónomos y recientemente creó una línea ferroviaria impulsada por hidrógeno en Alemania.

A este lado del Atlántico,Alstom utilizamateriales de 250 proveedores en 27 estados, en cumplimiento de una regla de «Buy American» en su contrato de $ 1.8 mil millones con Amtrak. Los sistemas de energía como transformadores, pantógrafos, engranajes y baterías se envían desde Virginia, Carolina del Sur y Nueva Jersey, respectivamente. Los ejes y las ruedas se fabrican en Kentucky, Illinois y Pensilvania. Las carcasas de los coches de potencia fueron construidas en Michigan.

‘Comienza la vida útil del equipo’

Un tren Amtrak Acela se ensambla en las instalaciones de producción de Alstom. (Heather Ainsworth para The Washington Post)

En un día de trabajo reciente, Trainset 15 estaba al final de la línea de producción en la Planta 1, el centro de fabricación y prueba de nuevo material rodante.

El montaje comienza en la Estación Cero con las carrocerías de los coches. Las tripulaciones comienzan en los autos de potencia que remolcarán los automóviles de pasajeros e instalarán el sistema de gestión de choques, que parecen parachoques. El escritorio del conductor está montado a pocos pasos de distancia, con cables, enchufes y cambios de marcha visibles antes de la instalación. El automóvil de potencia está construido con un parabrisas de un solo panel, eliminando un divisor en el centro al tiempo que aumenta la visibilidad para el ingeniero.

Las cuadrillas también trabajan en el coche cafetería. Se está construyendo para incluir bastidores refrigerados para comida para llevar, un área de pie, enchufes eléctricospara carga y pantallas digitales.

«Tenemos una cantidad significativa de equipos que necesitan ser instalados … sistemas de calefacción, sistemas de refrigeración, refrigeración comercial, cafeteras, bastantes sistemas de interacción con los pasajeros que tienen una naturaleza muy precisa para ellos», dijo Heulitt.

Moviéndose a lo largo de la línea de producción, las tripulaciones trabajan en automóviles de pasajeros, agregando ventanas, más grandes que las de los trenes Acela heredados para permitir más luz, antes de mudarse a la estación donde se montan los baños, el sistema de aire acondicionado y el techo. Luego, los equipos están listos para instalar paredes y alfombras.

El trabajo requiere cientos de piezas, de las cuales montones de equipos están alineados a lo largo del enorme piso de la tienda, desde paneles de pared hasta puertas de baños, cables y clavos. Cada fase de la producción pasa por una inspección que implica revisiones independientes por parte de los miembros del control de calidad de Alstom y Amtrak.

Se han necesitado unos 10 meses para entregar un tren durante las primeras etapas de producción. A medida que la producción aumenta y se han probado mástrenes, el proceso es más rápido.

Una vez que un tren ha pasado la inspección, «comienza la vida útil del equipo», dijo Heulitt. «Hemos pasado por nuestros respectivos procesos de calidad, validados a través de las pruebas funcionales. El equipo es bueno para operar y ahora procedemos».

La FRA está profundamente involucrada en esta fase de pruebas, capacitación y simulación por computadora antes de aprobar las operaciones de pasajeros.

El lugar de nacimiento del ferrocarril de alta velocidad estadounidense

Los ferrocarriles han sido parte del tejido de Hornell desde que Erie Railroad llegó a mediados de la década de 1800, conectando la ciudad de Nueva York con el oeste de Nueva York y estableciendo talleres de reparación en la ciudad. La industria sigue siendo el mayor empleador de la ciudad, con más de 700 trabajadoresen el complejo de Alstom.

«Somos literalmente el lugar en los Estados Unidos de América que produce trenes de alta velocidad», dijo el alcalde John J. Buckley, un nativo de Hornell cuya oficina está decorada con imágenes del antiguo depósito de trenes en el corazón de la ciudad. «Si su ciudad está buscando expandirse al tren de alta velocidad o renovar los vagones [ferroviarios] existentes, Hornell es el semillero de eso».

A lo largo de los años, esta ciudad de arces rodeada de tierras de cultivo, llenas de maíz y papas, y una gran granja lechera fuera de sus límites, ha tenido otros fabricantes. Un molino de seda, una destilería y una empresa embotelladora de Coca-Cola iban y venían, dejando el ferrocarril como el pilar. La mayoría de las familias tienen profundos lazos con la industria.

Alstom dice que ha construido más de 1,000 vagones de tren y revisado más de 4,300 en Hornell. La compañía es uno de los principales proveedores de motores de tracción y hardware necesarios para poner en marcha los trenes para el tránsito de la ciudad de Nueva York. Ha revisado los trenes para el metro de Nueva York y el sistema de metro de Washington.

El contrato de Amtrak en 2016 fue un cambio de juego para la ciudad y la compañía. Revivió la industria después de que Alstom, que entregó vagones de metro a Nueva York en 2010, casise vio obligada a cerrar sus operaciones en Hornell. La empresa tenía solo25 trabajadores para mantener las instalaciones.

«La industria ha tenido picos y valles», dijo Buckley, cuyo abuelo trabajó en las tiendas del ferrocarril Erie.

Ahora, Alstom está en la cima de su producción de Acela y ha asegurado otros 10 años de trabajo a través de un contrato de $ 775 millones para construir trenes de cercanías para el área de Chicago. Su sitio en Hornell, que tiene885,000 pies cuadrados, más grande que 15 campos de fútbol, está creciendo a medida que la compañía está construyendo una cuarta planta en la ciudad quese convertiría en la planta de fabricación de conchas de Alstom.

«Han estado agregando infraestructura en la ciudad a lo largo de los años, posicionándose para futuros contratos y crecimiento futuro», dijo Buckley. «Obviamente eso tiene un impacto económico significativo aquí en la ciudad de Hornell».

De vuelta en la planta al final de la línea de producción, los trenes completamente ensamblados se someten a pruebas en modo «operativo» para simular un tren en servicio. Los trenes luego salen de Hornell hacia Filadelfia, donde Amtrak está realizando más pruebas.

A partir de este mes, el segundovagón de ferrocarril fabricado para Acela, el Tren PS02, ha viajado 35,000 millas durante las pruebas a lo largo del Corredor Noreste. A medida que más trenes salgan de la fase de producción, las pruebas y la capacitación se intensificarán, dijo Michelle Tortolani, quien supervisa el programa Acela en Amtrak.

«Una vez que obtengamos la aprobación de la FRA, esa prueba se expande a las velocidades que viajará, hasta la velocidad máxima de operación de 160», dijo. «El entrenamiento realmente comenzará a aumentar en abundancia».

Sparky Hewlett, de 29 años, creció cerca de la planta de Hornell y dirige un pequeño restaurante donde hace batidos, hamburguesas y salchichas. Dijo que el tráfico de almuerzos se ha duplicado en los últimos añosa medida que las finanzas de Alstom se han iluminado.

A la vuelta de la esquina, un nuevo tren Acela se encuentra fuera del antiguo depósito de trenes, ahora un museo lleno de artefactos del ferrocarril Erie.

«Está manteniendo nuestra ciudad bastante viva», dijo Hewlett.

Con información de Washington Post

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