Vida Saludable

Anuncian medidas contra el «fraude orgánico» en EU

La agencia reforzará su supervisión de los productos orgánicos en uno de los mayores cambios jamás realizados en el Programa Orgánico Nacional

El Departamento de Agricultura anunció nuevas pautas para los productos etiquetados como «orgánicos», un término del que se ha abusado cada vez más a medida que los compradores buscan alimentos más saludables y respetuosos con el medio ambiente.

El USDA tiene una definición estricta de «orgánico certificado», que permite que la etiqueta se use solo para productos que cumplan con ciertos estándares de calidad del suelo, prácticas de cría de animales, control de plagas y malezas y uso de aditivos. Las actualizaciones emitidas por la agencia el jueves tienen como objetivo cerrar las lagunas que permitieron que los ingredientes que no cumplen con los criterios se infiltren en la cadena de suministro.

Tom Chapman, director ejecutivo de la Asociación de Comercio Orgánico, dijo que las actualizaciones representan «la revisión más grande de los estándares orgánicos desde que se publicaron en 1990». Deberían recorrer un largo camino para aumentar la confianza en la etiqueta «orgánica», dijo Chapman, y señaló que la medida «eleva el listón para evitar malos actores en cualquier punto de la cadena de suministro».

La asociación empresarial de Chapman, que representa a casi 10,000 productores en los Estados Unidos, ha estado presionando por pautas más estrictas durante años, motivada en parte por una serie de historias en The Washington Post en 2017 que revelaron que los alimentos «orgánicos» fraudulentos eran un problema generalizado en el industria de alimentos.

Sin embargo, los problemas con el fraude orgánico han persistido. Este mes, el Departamento de Justicia anunció acusaciones de personas presuntamente responsables de un plan multimillonario para exportar soja no orgánica de Europa del Este para venderla en los Estados Unidos como orgánica certificada. Pudieron cobrar un 50 por ciento más por el grano «orgánico» que por el convencional, dijo el departamento.

Y esta semana, dos agricultores de Minnesota fueron acusados ​​en relación con un supuesto plan para vender más de $46 millones en cultivos tratados químicamente como orgánicos entre 2014 y 2021.

“Cuando los infractores de reglas engañan al sistema, siembran dudas sobre la integridad de la etiqueta orgánica y ponen en peligro el futuro de la industria en su conjunto”, dijo la representante Chellie Pingree (D-Maine) en un comunicado. “Como agricultor orgánico desde hace mucho tiempo, sé lo costoso y lento que es cumplir con los estándares requeridos para obtener una etiqueta orgánica certificada por el USDA”.

Las normas gubernamentales exigen que los productos que lleven la etiqueta orgánica se produzcan sin el uso de pesticidas tóxicos y persistentes y fertilizantes nitrogenados sintéticos, antibióticos, hormonas sintéticas, ingeniería genética u otras prácticas excluidas, lodos cloacales o irradiación. Es un listón alto que incluso muchas granjas que usan prácticas más naturales no cumplen.

Las ventas de alimentos orgánicos en los Estados Unidos se han más que duplicado en los últimos 10 años, con un salto récord del 12,4 % en 2020 a $61,900 millones a medida que los consumidores se preocuparon más por comer alimentos saludables, según la Asociación de Comercio Orgánico. Los expertos predicen que la categoría seguirá creciendo. Aunque algunos consumidores ven «orgánico» como sinónimo de «saludable», la ciencia sobre si los alimentos orgánicos son más saludables es mixta, y muchos estudios muestran solo un pequeño aumento en algunos nutrientes.

La cadena de suministro ha acosado durante mucho tiempo a los productores de alimentos orgánicos, particularmente porque la industria ha crecido y los grandes fabricantes obtienen sus ingredientes del extranjero, donde es más difícil verificar si cumplen con los estándares. Los agricultores orgánicos de EE. UU. se quejan de que permitir que las empresas comercialicen estos productos como «orgánicos» crea un campo de juego desigual y socava la confianza en la etiqueta.

Las actualizaciones clave de las reglas incluyen exigir la certificación de más empresas, como intermediarios y comerciantes, en eslabones críticos en las cadenas de suministro orgánico. También requiere certificados orgánicos para todas las importaciones orgánicas y aumenta las inspecciones y los requisitos de informes de las operaciones certificadas.

“Proteger y hacer crecer el sector orgánico y el sello orgánico de confianza del USDA es una parte clave de la iniciativa de Transformación de los Sistemas Alimentarios del USDA”, dijo Jenny Lester Moffitt, subsecretaria de marketing y programas regulatorios, en un comunicado. Agregó que “este éxito es otra demostración de que el USDA respalda completamente la marca orgánica”.

Algunas organizaciones de la industria alimentaria dicen que aún no están seguras de cuán onerosa será la nueva regla para los miembros. Otros ya dicen que la nueva regla no va lo suficientemente lejos como para erradicar el fraude.

“Me preocupa mucho que todos declaren la victoria y se vayan a casa”, dijo Mark Kastel, fundador de OrganicEye, un grupo de defensa.

Kastel dijo que la agencia «arrastró los pies» en cuanto a los productos orgánicos, y tardó 12 años en presentar las regulaciones después de que el Congreso aprobara la Ley de Producción de Alimentos Orgánicos en 1990. Y señala un debate a fuego lento sobre si las lecherías a gran escala en Occidente son lo suficientemente adherirse a los estándares de cómo deben ser tratados los animales criados orgánicamente. Estas lecherías ahora producen la mayoría de la leche etiquetada como orgánica.

Las violaciones de los estándares, que incluyen dar tiempo a las vacas para pastar al aire libre, equivalen a “una traición a los valores que justifica que los consumidores paguen un precio superior por productos lácteos orgánicos”, dijo Kastel.

Las nuevas reglas entrarán en vigencia en marzo y las empresas afectadas tendrán un año para cumplir con los cambios.

Por The Washington Post

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