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10.000 cerebros en un sótano: los orígenes de la misteriosa colección de cerebros psiquiátricos de Dinamarca

Por años, había sido algo insinuado. Se rumoreaba, se intercambiaban historias. No era un secreto, pero tampoco se hablaba abiertamente de ello, lo que contribuía a crear una leyenda casi demasiado increíble para creerla.

Sin embargo, los que conocían la verdad querían que se supiera.

Cuéntale a todo el mundo nuestra historia, decían, sobre los cerebros en el sótano.

Un secreto de familia

De niña, Lise Søgaard también recuerda los susurros, aunque estos eran diferentes: el tipo de secreto familiar, callado porque era demasiado doloroso hablarlo en voz alta.

Søgaard no sabía mucho al respecto, salvo que estos susurros se centraban en un miembro de la familia que parecía existir únicamente en una fotografía en la pared de la casa de sus abuelos en Dinamarca.

10.000 cerebros en un sótano los oscuros y misteriosos orígenes de la colección de cerebros psiquiátricos de Dinamarca
Arriba a la izquierda: Kirsten (arriba en el centro) y su hermana Inger (abajo a la izquierda) en una excursión familiar con su tía, su tío y su primo. Abajo a la izquierda: la familia Abildtrup a principios de la década de 1930. Kirsten, en el centro a la izquierda, de la mano de su madre, era la menor de siete hermanos. A la derecha: la foto de Kirsten que colgaba en la pared y que llamó por primera vez la atención de Søgaard cuando era niña. Crédito: Lise Søgaard

La niña de la foto se llamaba Kirsten. Era la hermana menor de la abuela de Søgaard, Inger.

«Recuerdo que miré a esta niña y pensé: ‘¿Quién es?’ ‘¿Qué pasó?'». dijo Søgaard. «Pero también esta sensación de que había una pequeña historia de terror allí».

Al llegar a la edad adulta, Søgaard siguió preguntándose. Un día, en 2020, fue a visitar a su abuela, ahora en sus 90 años y vive en una residencia de Haderslev, Dinamarca. Después de todo ese tiempo, finalmente le preguntó por Kirsten. Casi como si Inger hubiera estado esperando la pregunta, las compuertas se abrieron, y salió una historia que Søgaard no esperaba.

Kirsten Abildtrup nació el 24 de mayo de 1927, la menor de cinco hermanos y su hermana Inger. De niña, Inger recuerda que Kirsten era tranquila e inteligente, y que las dos hermanas tenían una relación muy cercana. Luego, cuando Kirsten tenía unos 14 años, algo empezó a cambiar.

Kirsten experimentaba arrebatos y ataques de llanto prolongados. Inger le preguntaba a su madre si era culpa suya, y a menudo se sentía así porque las dos niñas eran muy unidas.

«En Navidad, se suponía que iban a visitar a unos familiares», dijo Søgaard, «pero mi bisabuela y mi padre se quedaron en casa y enviaron a todos sus hijos excepto a Kirsten».

Cuando volvieron de esa visita familiar, dijo Søgaard, Kirsten había desaparecido.

Fue la primera de muchas hospitalizaciones, y el comienzo de un largo y doloroso viaje que acabaría con la muerte de Kirsten.

El diagnóstico: esquizofrenia.

Los coleccionistas de cerebros

Kirsten fue hospitalizada por primera vez hacia el final de la Segunda Guerra Mundial, cuando Dinamarca y el resto de Europa estaban por fin al borde de la paz.

Como tantos otros lugares, Dinamarca también luchaba contra las enfermedades mentales. Se habían construido instituciones psiquiátricas por todo el país para atender a los pacientes.

Pero la comprensión de lo que ocurría en el cerebro era limitada. El mismo año en que la paz llegó a las puertas de Dinamarca, dos médicos que trabajaban en el país tuvieron una idea.

Cuando estos pacientes morían en los hospitales psiquiátricos, se realizaban autopsias de forma rutinaria. ¿Y si, pensaron estos médicos, se extrajeran los cerebros… y se conservaran?

Thomas Erslev, historiador de la ciencia médica y asesor de investigación de la Universidad de Aarhus, calcula que la mitad de los pacientes psiquiátricos de Dinamarca que murieron entre 1945 y 1982 aportaron sus cerebros, sin saberlo y sin su consentimiento. Fueron a parar a lo que se conoció como el Instituto de Patología Cerebral, vinculado al Hospital Psiquiátrico Risskov de Aarhus, Dinamarca.

Los doctores Erik Stromgren y Larus Einarson fueron los artífices de la colección. Después de unos cinco años, dijo Erslev, el patólogo Knud Aage Lorentzen se hizo cargo del instituto, y pasó las siguientes tres décadas construyendo la colección.

El recuento final ascendería a 9.479 cerebros humanos, lo que se cree que es la mayor colección de este tipo en todo el mundo.

Mudanza de casi 10.000 cerebros

En 2018, el patólogo Dr. Martin Wirenfeldt Nielsen recibió una llamada. La colección de cerebros, como llegaría a ser conocida, estaba en movimiento.

La falta de financiación significaba que ya no podía permanecer en Aarhus, pero la Universidad del Sur de Dinamarca, en la ciudad de Odense, se había ofrecido a hacerse cargo. ¿Estaría Wirenfeldt Nielsen interesado en supervisarlo?

«Había oído hablar de ello marginalmente», recuerda Wirenfeldt Nielsen. «Pero la primera vez que me enteré de su magnitud fue cuando decidieron trasladarlo aquí… (porque) ¿cómo se pueden trasladar casi 10.000 cerebros?”, dijo.

Los baldes de plástico verde amarillento que contenían cada cerebro, conservado en formaldehído, se colocaron en nuevos baldes blancos más resistentes para el transporte, y se etiquetaron a mano con rotulador negro con un número. Y entonces los cerebros, más o menos (nadie sabe dónde está el nº 1, por ejemplo), se dirigieron a su nuevo hogar en una gran sala del sótano del campus universitario.

«La sala no estaba preparada cuando la trasladaron aquí», explica Wirenfeldt Nielsen. «Toda la colección estaba allí, unos baldes encima de otros, en medio del suelo. Y fue entonces cuando la vi por primera vez… Fue como, vale, esto es algo que nunca había visto».

Un ajuste de cuentas ético

Finalmente, los casi 10.000 baldes se colocaron en estanterías rodantes, donde permanecen hoy, a la espera, representando vidas, y una serie de trastornos psiquiátricos.

Hay unos 5.500 cerebros con demencia; 1.400 con esquizofrenia; 400 con trastorno bipolar; 300 con depresión, y más.

Lo que diferencia a esta colección de cualquier otra en el mundo es que los cerebros recogidos durante la primera década no han sido tocados por las medicinas modernas: una especie de cápsula del tiempo para las enfermedades mentales en el cerebro.

«Mientras que otras colecciones de cerebros… (están) tal vez especificadas para enfermedades neurodegenerativas, demencia, tumores u otras cosas por el estilo, aquí tenemos realmente todo», dijo Wirenfeldt Nielsen.

Pero no ha estado exento de polémica. En la década de 1990, el público danés se enteró de la existencia de la colección, que había permanecido inactiva desde la jubilación del antiguo director Lorentzen en 1982.

Esto dio lugar a uno de los primeros grandes debates éticos sobre la ciencia en Dinamarca.

«Hubo un debate de ida y vuelta, y una de las posturas era que debíamos destruir la colección: enterrar los cerebros o deshacernos de ellos de cualquier otra forma ética», explica Knud Kristensen, director de SIND, la asociación nacional danesa para la salud mental, desde 2009 hasta 2021, y actual miembro del Consejo Ético de Dinamarca. «La otra postura decía: vale, ya hicimos daño una vez. Entonces lo menos que podemos hacer a esos pacientes y a sus familiares es asegurarnos de que los cerebros se utilicen en la investigación».

Tras años de intenso debate, el SIND cambió su posición. «De repente, se convirtieron en firmes defensores de conservar los cerebros», dijo Erslev, «diciendo en realidad que esto podría ser un recurso muy valioso, no solo para los científicos, sino para los enfermos psiquiátricos, porque podría resultar beneficioso para la terapéutica más adelante».

«Para (SIND)», explicó Kristensen, «era importante el lugar donde se ubicaba y asegurarse de que habría algún tipo de control del uso futuro de la colección».

Cuando se trasladó a Odense en 2018, el debate ético estaba en gran parte resuelto, y Wirenfeldt Nielsen se convirtió en cuidador de la colección.

Unos años después, recibiría un mensaje de Søgaard. Era posible, le preguntó, que tuviera allí un cerebro perteneciente a una mujer llamada Kirsten?

En busca de Kirsten

En la búsqueda de lo sucedido a su tía abuela Kirsten, Søgaard se dio cuenta de que había pistas a su alrededor. Pero reconstruir lo que le había ocurrido exactamente a la hermana de su abuela fue lento, lleno de callejones sin salida y tropiezos.

Sin embargo, se sintió cautivada y empezó a informar oficialmente de su viaje para el Kristeligt Dagblad, el periódico de Copenhague en el que trabajaba, sacando finalmente a la luz una serie de artículos.

En un momento dado, Søgaard decidió centrarse en una sola palabra que le había dicho su abuela, el nombre de un hospital psiquiátrico: Oringe.

«Tomé mi computadora y busqué ‘diarios de pacientes de Oringe'», dijo. Después de hacer una solicitud a través de los archivos nacionales, «recibí un correo electrónico que decía: ‘Bien, encontramos algo para ti, ven a echar un vistazo si quieres’. … Sentí esa emoción… como si estuviera ahí fuera».

Con información de CNN

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