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Los robots llegaron hasta la cocina

Conozca a Flippy, Sippy y Chippy, la tecnología más nueva que interviene para abordar una prolongada crisis laboral en el servicio de alimentos

A finales de julio, un Jack in the Box en Chula Vista, California, consiguió un nuevo empleado. Permaneció allí durante un par de semanas mientras otros trabajadores se arremolinaban a su alrededor, compitiendo entre la parte superior plana y la freidora, llenando las mangas de papel con los tacos que la marca de comida rápida vende cada año por cien millones.

Y luego, habiendo aprendido las cuerdas, comenzó a trabajar, centrándose exclusivamente en la estación de alevines, dejando caer canastas de papas fritas rizadas condimentadas y jalapeños rellenos en cubas de aceite, mirando al águila cuando estaban perfectamente doradas. No toma descansos, nunca elude cuando el jefe no está mirando, no llama enfermo o se apoya mucho en el seguro de salud de la compañía. Pero eso no significa que sea barato. Flippy the Robot costó $ 50 millones para desarrollar, y le costó a Jack in the Box alrededor de $ 5,000 para la instalación y $ 3,500 por mes para el alquiler.

finales de julio, un Jack in the Box en Chula Vista, California, consiguió un nuevo empleado. Permaneció allí durante un par de semanas mientras otros trabajadores se arremolinaban a su alrededor, compitiendo entre la parte superior plana y la freidora, llenando las mangas de papel con los tacos que la marca de comida rápida vende cada año por cien millones.

Y luego, habiendo aprendido las cuerdas, comenzó a trabajar, centrándose exclusivamente en la estación de alevines, dejando caer canastas de papas fritas rizadas condimentadas y jalapeños rellenos en cubas de aceite, mirando al águila cuando estaban perfectamente doradas. No toma descansos, nunca elude cuando el jefe no está mirando, no llama enfermo o se apoya mucho en el seguro de salud de la compañía. Pero eso no significa que sea barato. Flippy the Robot costó $ 50 millones para desarrollar, y le costó a Jack in the Box alrededor de $ 5,000 para la instalación y $ 3,500 por mes para el alquiler.

La estación de freidoras está caliente y es peligrosa. Es con frecuencia donde ocurren los accidentes en el lugar de trabajo. También es donde el autoservicio se atasca por la noche con personas que esperan en sus papas fritas cargadas y anillos de pollo.

Así que Miso dejó que Flippy mantuviera su nombre alegre, pero lo rediseñó para comenzar a mojar papas fritas. White Castle compró, instalando Flippy en una ubicación de Merrillville, Indiana, y luego varias otras en todo el país, con el objetivo de tener 100 en los próximos años. Los ejecutivos de Jack in the Box se dirigieron a Pasadena para una demostración.

Miso Robotics siguió adelante, desarrollando un pronosticador-fabricante-vertidor de café para Panera. Comenzó a trabajar en Sippy, un robot de cumplimiento de bebidas que vierte, sella y etiqueta los pedidos de bebidas, que también se empleará a finales de este año en Jack in the Box, así como chippy, que pronto freírá y condimentará chips de tortilla frescos en Chipotle. Los robots, con sus brazos articulados, múltiples cámaras y aprendizaje automático, sobresalen en esas tareas que adormecen la mente de los trabajadores de los restaurantes que tienen que repetir una y otra vez. Y no son reacios a trabajar en el turno del cementerio.

«Nos dimos cuenta de que para que una solución robótica fuera una solución real para nuestros clientes, tenía que tener un retorno de la inversión realmente alto para el cliente. Lo que significaba que tenía que quitar una cantidad significativa de mano de obra de la mesa», dijo Bell.

Por ahora, han archivado los robots de guacamole y los robots de recolección de helados. Están tratando de mantenerse enfocados.

La mascota de Jack in the Box, Jack, es una especie de proto-robot, inspirado en un juguete histórico de la década de 1500, un payaso mecánico que salía de una caja cuando accionabas un mango. Han abandonado al payaso en los esfuerzos de marketing en los últimos años, parte de la estrategia de larga data de la compañía de tirar cosas por ahí para ver qué se pega. La compañía fue temprana al sistema de intercomunicación bidireccional ahora omnipresente en la comida rápida, introdujo sándwiches de desayuno y ensaladas portátiles. Y su menú tiene una exuberancia más que Oscar Wilde aprobaría: en estos días tiene más de 80 elementos del menú, alrededor del 60 por ciento de los cuales terminan en la freidora.

Flippy tiene su trabajo hecho para él.

Pero no habrá legiones de robots de la película «Yo, Robot« en el corto plazo. Fry, Robot» será más lento: de los 2,270 Jack in the Boxes, el 93 por ciento de los cuales son franquicias, es solo esta tienda de Chula Vista donde Flippy está siendo empleado para resolver los problemas, con Sippy siguiendo a fines de este año. El objetivo es tener Flippy instalado en otras 5 a 10 ubicaciones de Jack in the Box de alto volumen en 2023.

Si los robots son más baratos y más eficientes, se preguntan los expertos, ¿se cederán los más de 3 millones de empleos de comida rápida de nivel de entrada a los robots por completo en el futuro? Por ahora, el problema espinoso es que simplemente no hay suficientes humanos que quieran hacer el trabajo.

Según la Asociación Nacional de Restaurantes, el 65 por ciento de los propietarios de restaurantes todavía dicen que encontrar suficientes trabajadores es un problema central. En la Gran Renuncia, los posibles trabajadores de la hospitalidad estaban siendo atraídos de regreso con la promesa de membresías de gimnasios de lujo y planes 401 (k). Es una industria que se ha enfrentado a un duro ajuste de cuentas, incluso antes de la pandemia, sobre el salario, la seguridad de los trabajadores y el avance profesional.

Para los casi 200.000 restaurantes de comida rápida del país, los clientes están allí, pero los trabajadores no. Los propietarios han reducido los horarios de apertura, cerrado las opciones de cena, menús simplificados para adaptarse a los cambios. Junto con los códigos QR, los pedidos en quioscos y el pago sin contacto, ¿tal vez los robots son el bálsamo para calmar el dolor?

De vuelta en el laboratorio de Miso Robotics, hay un Flippy en la esquina que deja caer repetidamente una canasta de freidora en una cuba de aceite vacía un millón de veces para probar la falla de la armadura. El ruido vuelve locos a los ingenieros. Pero hay algunas pruebas que son más difíciles de hacer. ¿Cómo se prueba la mejor manera de tener humanos y robots trabajando uno junto al otro? ¿Cómo te aseguras de que los humanos no se resientan con los robots, no se vuelvan paranoicos por perder sus trabajos?

«Esta es una mejora, no un reemplazo», dijo Ali Nemat, vicepresidente de servicios de operaciones de Jack, sentado en el comedor de Chula Vista justo antes de la fiebre del almuerzo. «Nuestra persona de alevines está siendo promovida y Flippy es su asistente».

En un momento dado, un restaurante Jack in the Box tiene 25 empleados humanos, con una persona en el turno de alevines, incluso con Flippy todavía empacan y boxean, agregan lechuga y queso. Pero esto podría cambiar.

Se le podía ver venir. Flippy comenzó a actuar raro, sacudiendo y enganchando. El trabajador de la estación de alevines había sido testigo de este comportamiento antes. Incluso Joe García, el «especialista en soporte de robots» de Miso Robotics asignado para solucionar problemas en Jack in the Box, lo había visto. García, un graduado en ingeniería mecánica de la Universidad Loyola Marymount que un día quiere trabajar para la NASA, está pasando sus días en picado cuando Flippy ocasionalmente pierde la cabeza cuando se encuentra con tacos. De vuelta en Miso, hay todo un canal de Slack dedicado a por qué Flippy se asusta a veces cuando tiene que dejar caer una fila de tacos en la bandeja especial de tacos perforados de metal. Los ingenieros ven las cintas de video en la repetición, discuten.

El trabajador humano pescó la empapada fila de tacos perdidos, arrojándolos a la basura mientras Flippy permanecía de pie, inescrutable y despreocupado por una revisión de rendimiento.

Con información de Washington Post

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