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Los problemas de vuelo de Southwest Airlines se extienden hasta el lunes, mientras la industria lucha por alcanzar el repunte de pasajeros

La aerolínea está trabajando para devolver las operaciones de vuelo a la normalidad mientras lidia con una acumulación de pasajeros de casi 2,000 vuelos cancelados desde el viernes.

Southwest Airlines enfrentó un cuarto día de interrupciones el lunes, después de cancelar cientos de vuelos durante el fin de semana, una señal de las luchas de las aerolíneas para capitalizar el creciente apetito por viajar en medio de una pandemia que ha revuelto a la industria y ha dejado a algunas aerolíneas estiradas.

Southwest dijo que estaba trabajando para devolver las operaciones de vuelo a la normalidad mientras lidiaba con una acumulación de pasajeros de más de 2,000 vuelos cancelados y miles más que se retrasaron desde el viernes. La aerolínea canceló el lunes 363 vuelos, alrededor del 10 por ciento de las salidas programadas, mientras que más de 1.300 se retrasaron, según el sitio de seguimiento de vuelos FlightAware.

Las interrupciones incomodaron, enfurecieron y dejaron varados a decenas de miles de pasajeros. Las cancelaciones y retrasos del lunes en la cuarta aerolínea nacional más grande del país fueron una costosa extensión de las interrupciones que estresaron los viajes durante el fin de semana largo de vacaciones.

Los últimos problemas reflejaron las interrupciones que los viajeros encontraron durante el verano en un escenario que se ha vuelto cada vez más común a medida que la industria se recupera de la pandemia. Las aerolíneas han perdido personal durante la pandemia, y los analistas dicen que los problemas de programación pueden ser una bola de nieve más fácil, lo que lleva a cancelaciones masivas de vuelos.

Southwest reiteró el lunes que las inclemencias del tiempo y las interrupciones en el control del tráfico aéreo en Florida el viernes desencadenaron los problemas. Los reguladores federales dijeron que la escasez de personal de control de tráfico aéreo causó retrasos fuera de Florida, pero que las aerolíneas generalmente están experimentando problemas operativos debido a sus propios problemas de personal y aeronaves.

Southwest en las redes sociales pidió paciencia a medida que crecían las líneas del aeropuerto y los pasajeros buscaban volver a reservar sus vuelos. La aerolínea está tratando de recuperarse después de cancelar más de 1,000 salidas dominicales, casi el 30 por ciento de sus vuelos, que siguieron a las 800 cancelaciones del sábado.

A partir del lunes, muchos de los vuelos que fueron cancelados o retrasados continuaron involucrando a grandes ciudades, incluidas Chicago, Denver y Baltimore, donde ocurren muchas de las transferencias de la aerolínea. Muchos vuelos también fueron cancelados en Dallas, donde la aerolínea tiene su sede.

“Hoy tenemos una operación más cercana a la normalidad, navegando por un nuevo clima en todo nuestro sistema”, dijo la aerolínea en un comunicado el lunes. “Pasamos el fin de semana trabajando para recuperarnos del alto número de tripulaciones, aviones y clientes desplazados”.

Los pasajeros y los observadores de las aerolíneas cuestionaron la explicación de Southwest para las interrupciones generalizadas, señalando que otras aerolíneas no han visto efectos significativos por el clima o los desafíos de control del tráfico aéreo.

Los vuelos cancelados de Southwest Airlines están marcados en un tablero de salidas en el Aeropuerto Internacional Midway en Chicago. (Luke Sharrett/Bloomberg News)

FlightAware dijo que hasta el lunes por la mañana, el 38 por ciento de los vuelos de Southwest desde el viernes se habían retrasado, al menos el doble de la tasa de sus mayores competidores. Para Delta Air Lines y American Airlines, esa cifra fue del 19 por ciento, mientras que el 14,5 por ciento de los vuelos de United Airlines se retrasaron.

Los problemas de vuelo encendieron lasafirmaciones de los conservadores, aparentemente basadas en una coincidencia en el tiempo, de que los problemas eran el resultado de una protesta por el mandato de vacuna de Southwest. Los problemas de viaje se produjeron días después de que Southwest anunciara que estaba exigiendo a los empleados que recibieran vacunas contra el coronavirus, un mandato que algunas aerolíneas han tenido durante semanas sin experimentar problemas similares.

La aerolínea dijo la semana pasada que los empleados tendrán hasta el 8 de diciembre para proporcionar pruebas de vacunación o enfrentar la posibilidad de perder sus empleos, con subsidios por exenciones religiosas, de discapacidad o médicas. El presidente Biden anunció el mes pasado que las empresas privadas con 100 o más empleados estarían obligadas a garantizar que sus trabajadores fueran vacunados o implementar programas de pruebas semanales.

Aunque las aerolíneas estadounidenses caen en esa categoría, muchas también son contratistas del gobierno que deben cumplir con la fecha límite del 8 de diciembre para las vacunas. No hay opción de prueba para los contratistas.

“¡El mandato de vacuna ilegal de Joe Biden en funcionamiento!” Senador Ted Cruz (R-Tex.) tuiteado Domingo sobre los problemas de Southwest. “De repente, nos faltan pilotos y controladores de tráfico aéreo”.

Southwest contrarrestó el lunes los informes sobre las protestas de los empleados, diciendo que “los desafíos del fin de semana no fueron el resultado de las manifestaciones de los empleados, como algunos han informado”. La Asociación de Pilotos de Southwest Airlines también rechazó la especulación de las protestas de los pilotos como “afirmaciones falsas”.

“Puedo decir con certeza que no hay desaceleraciones laborales o bajas por enfermedad relacionadas con el reciente mandato obligatorio de vacunación o de otra manera”, dijo el presidente de la asociación, Casey Murray, en un comunicado.

Los pasajeros varados recurrieron a las redes sociales para expresar sus frustraciones, buscando respuestas de la aerolínea, ya que muchos lucharon con largas esperas en los mostradores de la aerolínea y en una línea telefónica de servicio al cliente. Volver a reservar, dijeron algunos, fue una pesadilla.

Erin Cadwalader había tramado un plan para sorprender a su hermana este fin de semana, dirigiéndose desde su casa en Maryland el viernes para reunirse en la casa de su tía en Florida.

“A mi hermana le encantan las sorpresas, así que estaba muy emocionada de tener la oportunidad de lograr algo como esto”, dijo. Su madre, la hermana de su tía, murió en mayo pasado, y iba a ser la primera vez que las dos mujeres veían a su tía desde que comenzó la pandemia.

Cadwalader, de 40 años, había recogido comida en el Aeropuerto Nacional Reagan y pidió una bebida cuando recibió un mensaje de texto que indicaba que su vuelo había sido cancelado. Sin saber si podríavolar, le reveló su plan a su hermana.

Cadwalader consiguió un vuelo desde el Aeropuerto Internacional Marshall de Baltimore-Washington el sábado por la tarde, pero se despertó a las 4:30 a.m. Ellunes a la noticia de que su vuelo de regreso había sido cancelado. Había sido reservada para un vuelo el martes por la noche, pero decidió gastar $ 250 en un vuelo con American.

“Honestamente, no tengo confianza en que Southwest no cancelará mi vuelo mañana por la noche también, dado lo poco transparentes que han sido sobre lo que está causando estos problemas”, dijo Cadwalader.

Kurt Ebenhoch, director ejecutivo de Air Travel Fairness Coalition, que aboga por los consumidores de viajes aéreos, calificó el manejo de la crisis por parte de Southwest como “falso”, señalando que la página de inicio de la compañía el lunes no ofrecía información sobre problemas operativos a los clientes.

“Al culpar al tráfico aéreo y al clima, Southwest simplemente no está siendo honesto con sus clientes … Si esa fuera la causa, otras aerolíneas se verían afectadas de la misma magnitud, y eso no está sucediendo”, dijo. “Los datos hablan por sí mismos”.

Murray culpó de la crisis del fin de semana a la mala planificación de la administración de la aerolínea, cuestionando las afirmaciones de Southwest de que los problemas en el Centro de Control Aéreo de Jacksonville y el clima en el sureste son los culpables.

“Lo que fue un evento temporal menor para otras aerolíneas devastó Southwest Airlines porque nuestra operación se ha vuelto frágil y está sujeta a fallas masivas bajo la menor presión”, dijo.

Las aerolíneas recibieron decenas de miles de millones de dólares en ayuda federal para garantizar que mantuvieran al personal en la nómina durante la pandemia, que redujo la demanda de vuelos. Sin embargo, los transportistas han adelgazado, perdiendo miles de empleos a medida que los empleados se han jubilado o se han ido voluntariamente. Southwest tenía alrededor de 62,000 empleados cuando la pandemia se afianzó, pero empleó a 54,500 trabajadores en agosto, según cifras del Departamento de Transporte.

La escasez de personal fue culpada por las cancelaciones de vuelos y retrasos en Southwest durante el verano, lo que llevó a la aerolínea a reducir su horario para evitar más interrupciones.

Los retrasos y cancelaciones también han perjudicado a varias otras aerolíneas. En agosto, el mal tiempo desajó una cascada de problemas en Spirit Airlines de bajo costo que lo dejó tambaleándose durante una semana. American Airlines culpó a las tormentas en Texas por los retrasos y cancelaciones durante el verano.

El Sindicato de Trabajadores del Transporte de América, AFL-CIO, que representa a los empleados de las aerolíneas, advirtió en julio que la escasez de personal estaba afectando la moral y que algunos trabajadores informaron sentirse agotados y abrumados.

Los expertos dicen que las reducciones de personal durante la pandemia han dejado a las aerolíneas vulnerables a la interrupción a medida que la demanda de viajes ha crecido.

Southwest es especialmente vulnerable porque, a diferencia de otras aerolíneas que basan tripulaciones y aeronaves en ubicaciones centrales, tiene un sistema “punto a punto”, con aviones y tripulaciones dispersos en más lugares. Esa configuración hace que sea más difícil mover a las tripulaciones después de un evento disruptivo.

Los retrasos y cancelaciones en Southwest son una indicación de un problema creciente que enfrentan las aerolíneas que se han estirado durante meses durante un repunte de los viajes, dijo Max Leitschuh, analista senior de transporte de Crisis24, una firma global de gestión de riesgos.

“Casi todas las principales aerolíneas de Estados Unidos están realmente sobrecargadas, especialmente los pilotos y asistentes de vuelo. Y agregar ese tipo de empleados no es una tarea muy rápida”, dijo. “Todo lo que se necesita es un pequeño problema y eso crea un efecto dominó en toda la aerolínea. Y si la aerolínea no lo maneja bien, eso puede hacer que sus operaciones básicamente se derritan durante días”.

Con información de: Washington Post

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