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La misión Mercurio pasa por el planeta más cercano al sol por primera vez

(CNN) ¡Sonríe, Mercury! El planeta más pequeño de nuestro sistema solar fue fotografiado el viernes por una sonda espacial europeo-japonesa que realiza su viaje más cercano más allá de la esfera en su misión de siete años.

La misión BepiColombo hizo su primer sobrevuelo de Mercurio alrededor de las 7:34 pm ET del viernes, pasando a 200 kilómetros (124 millas) de la superficie del planeta.

“BepiColombo está ahora tan cerca de Mercurio como estará en el primero de los seis sobrevuelos de Mercurio”, dijo la Agencia Espacial Europea (ESA) en Twitter.

Durante el sobrevuelo, BepiColombo recopila datos e imágenes científicas y los envía de regreso a la Tierra.

La misión, gestionada conjuntamente por la ESA y la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón , se lanzó en octubre de 2018. En última instancia, realizará seis sobrevuelos totales de Mercurio antes de entrar en órbita alrededor del planeta en diciembre de 2025.La misión en realidad colocará dos sondas en órbita alrededor de Mercurio: el Mercury Planetary Orbiter dirigido por la ESA y el Mercury Magnetospheric Orbiter dirigido por JAXA, Mio.

Los orbitadores permanecerán apilados en su configuración actual con el Módulo de transferencia de mercurio hasta su implementación en 2025.Una vez que la nave espacial Bepicolombo se acerque a Mercurio para comenzar a orbitar, la parte del Módulo de Transferencia de Mercurio de la nave espacial se separará y los dos orbitadores comenzarán a dar la vuelta al planeta.

Ambas sondas pasarán un año recopilando datos para ayudar a los científicos a comprender mejor el pequeño y misterioso planeta, como determinar más sobre los procesos que se desarrollan en su superficie y su campo magnético. Esta información podría revelar el origen y evolución del planeta más cercano al sol.

Durante el sobrevuelo del viernes, la cámara principal de la nave espacial estaba protegida y no podía capturar imágenes de alta resolución. Pero dos de las tres cámaras de monitoreo de la nave espacial tomarán fotos de los hemisferios norte y sur del planeta justo después de la aproximación cercana desde aproximadamente 621 millas (1,000 kilómetros).

BepiColombo volará por el lado nocturno del planeta, por lo que las imágenes durante la aproximación más cercana no podrán mostrar muchos detalles.

El equipo de la misión anticipa que las imágenes mostrarán grandes cráteres de impacto que están esparcidos por la superficie de Mercurio, al igual que nuestra luna. Los investigadores pueden usar las imágenes para mapear la superficie de Mercurio y aprender más sobre la composición del planeta.

Algunos de los instrumentos en ambos orbitadores se encenderán durante el sobrevuelo para que puedan obtener una primera bocanada del campo magnético, el plasma y las partículas de Mercurio.

El sobrevuelo se produjo en el 101 aniversario del cumpleaños de Giuseppe “Bepi” Colombo, el científico e ingeniero italiano que da nombre a la misión. El trabajo de Colombo ayudó a explicar la rotación de Mercurio mientras orbita el sol y permitió que la nave espacial Mariner 10 de la NASA realizara tres sobrevuelos de Mercurio en lugar de solo uno utilizando una asistencia de gravedad de Venus. Determinó que el punto donde las naves espaciales pasan por los planetas en realidad podría ayudar a hacer posibles los pases futuros.

Mariner 10 fue la primera nave espacial enviada para estudiar Mercurio, y completó con éxito sus tres sobrevuelos en 1974 y 1975. A continuación, la NASA envió su nave espacial Messenger para realizar tres sobrevuelos de Mercurio en 2008 y 2009, y orbitó el planeta de 2011 a 2015.

Ahora, BepiColombo asumirá la tarea de proporcionar a los científicos la mejor información para desvelar los misterios del planeta como la segunda misión en orbitar Mercurio y la más compleja hasta la fecha.

“Tenemos muchas ganas de ver los primeros resultados de las mediciones tomadas tan cerca de la superficie de Mercurio”, dijo Johannes Benkhoff, científico del proyecto BepiColombo de la ESA, en un comunicado. “Cuando comencé a trabajar como científico del proyecto en BepiColombo en enero de 2008, la misión Messenger de la NASA tuvo su primer sobrevuelo en Mercurio. Ahora es nuestro turno. ¡Es una sensación fantástica!”

¿Por qué Mercurio?

Se sabe poco sobre la historia, la superficie o la atmósfera de Mercurio, que es notoriamente difícil de estudiar debido a su proximidad al sol. Es el menos explorado de los cuatro planetas rocosos del sistema solar interior, incluidos Venus, la Tierra y Marte. El brillo del sol detrás de Mercurio hace que el pequeño planeta también sea difícil de observar desde la Tierra.

BepiColombo tendrá que disparar gas xenón constantemente desde dos de los cuatro motores especialmente diseñados para frenar permanentemente contra la enorme atracción gravitacional del sol. Su distancia de la Tierra también hace que sea difícil de alcanzar: se requiere más energía para permitir que BepiColombo “caiga” hacia el planeta de la necesaria para enviar misiones a Plutón.

También se ha aplicado un escudo térmico y aislamiento de titanio a la nave espacial para protegerla del calor intenso de hasta 662 grados Fahrenheit (350 grados Celsius).

Los instrumentos de los dos orbitadores investigarán el hielo dentro de los cráteres polares del planeta, por qué tiene un campo magnético y la naturaleza de los “huecos” en la superficie del planeta.

Mercurio está lleno de misterios para un planeta tan pequeño, apenas un poco más grande que nuestra luna. Lo que los científicos saben es que durante el día, las temperaturas pueden alcanzar máximos de 800 grados Fahrenheit (430 grados Celsius), pero la delgada atmósfera del planeta significa que puede descender a 290 grados Fahrenheit negativos (180 grados Celsius negativos) por la noche.

Aunque Mercurio es el planeta más cercano al sol a aproximadamente 36 millones de millas (58 millones de kilómetros) de nuestra estrella en promedio, el planeta más caliente de nuestro sistema solar es en realidad Venus porque tiene una atmósfera densa. Pero Mercurio es definitivamente el más rápido de los planetas, completando una órbita alrededor del sol cada 88 días, razón por la cual recibió su nombre del mensajero rápido y con patas de ala de los dioses romanos.

Si pudiéramos estar en la superficie de Mercurio, el sol parecería tres veces más grande que en la Tierra y la luz del sol sería cegadora porque es siete veces más brillante.

La inusual rotación de Mercurio y la órbita de forma ovalada alrededor del sol significa que nuestra estrella parece elevarse, ponerse y volver a subir rápidamente en algunas partes del planeta, y un fenómeno similar ocurre al atardecer.

Con información de: CNN

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