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Profesor Avi Loeb: ‘Sería arrogante pensar que estamos solos en el universo’

Cuando el profesor de Harvard Avi Loeb descubrió posibles signos de actividad extraterrestre, provocó un escándalo en la comunidad investigadora. ¿El miedo y el conservadurismo impiden que la ciencia considere pruebas plausibles de que hay extraterrestres por ahí?

Cuando la humanidad notó el objeto, ya estaba saliendo de la galaxia. 19 de octubre de 2017. Los astrónomos de la Universidad de Hawaii notan una forma extraña que se aleja de la Tierra, una mancha brillante que se precipita a través de la oscuridad profunda. De manera informal, lo nombran ‘Oumuamua, del hawaiano para “explorador”, y lo clasifican como un asteroide interestelar, el primero conocido en visitar nuestro sistema solar. Realmente, nadie podía estar seguro de qué era. Los asteroides son rocosos, aburridos y normalmente redondos, pero ‘Oumuamua era brillante y alargado. Los astrónomos primero pensaron que era un cometa, pero los cometas tienen colas brillantes y gaseosas, y aquí no había ninguna. Cuantos más datos se recopilaban, más misterioso parecía el objeto. “Una y otra vez parecía inusual”, dice el astrofísico Avi Loeb, sobre Zoom. “En algún momento cruzó un umbral para mí. Y en ese momento dices: ‘¡Está bien, vamos!’ “Advertisementhttps://7246ce0a364c37d1bd8ac54bc50b5582.safeframe.googlesyndication.com/safeframe/1-0-37/html/container.html

Loeb es el profesor Frank B Baird Jr de ciencia en Harvard y, hasta hace poco, el presidente más antiguo del departamento de astronomía de Harvard. Cuando hablamos, él está en la oficina de su casa – gran chimenea vieja, libros sobre el cosmos, una notable cantidad de madera oscura – preparándose para discutir su nuevo libro, Extraterrestrial , en el que sostiene una hipótesis exótica: que ‘Oumuamua fue “diseñado , construido y lanzado por una inteligencia extraterrestre ”. Loeb tiene 59 años, pero está lleno de energía como un niño. “Debería decírselo”, advierte, bromeando suavemente, unos días después de que el Capitolio de los Estados Unidos sea asaltado. “Hoy se supone que Fox News me entrevistará. Algunas personas dijeron: ‘Avi, no lo hagas. ¿Cómo pudiste hacer eso? Y dije: ‘Mira, la ciencia no tiene una agenda política, ¡deberíamos hablar con todos!’ ”.

En Extraterrestrial , Loeb describe unos tres años llenos de acontecimientos que han implicado muchas conversaciones. En el verano de 2018, casi un año después de que ‘Oumuamua fuera visto, comenzó a trabajar en un artículo científico que intentaba explicar sus diversas peculiaridades: su extraña geometría, su luminosidad, su falta de cola de cometa, el extraño hecho de que apareciera. haber acelerado alejándose del sol en línea recta, fuera de su órbita, impulsado de alguna manera. Ya había escrito un controvertido artículo para Scientific American.. “Dije que deberíamos considerar la posibilidad de que se trate de desechos tecnológicos de otras civilizaciones”. Pero ahora analizó más de cerca la evidencia disponible. “Abordé esto como cualquier otra anomalía científica”, dice. “Descarto posibilidades y lo que parece más plausible es lo que lanzo. Así es como se hace la ciencia. Solo recopila más pruebas “.

Pronto, Loeb y un postdoctorado de Harvard, Shmuel Bialy, desarrollaron una teoría: “Oumuamua no era un asteroide, un cometa o cualquier otro objeto natural; era una vela enorme en forma de panqueque, de menos de un milímetro de espesor, impulsada por la radiación del sol. Loeb sabía que la naturaleza era incapaz de producir tal cosa, lo que lo emocionó. “La implicación era obvia”, escribe en Extraterrestrial,“Algo o alguien” lo había fabricado. Cuando él y Bialy terminaron su artículo, escribieron que ‘Oumuamua “puede ser una sonda completamente operativa enviada intencionalmente a las cercanías de la Tierra por una civilización alienígena”, aunque reconocieron que nunca lo sabremos con certeza. “Es demasiado tarde para tomar imágenes de ‘Oumuamua con telescopios existentes o perseguirlo con cohetes químicos”, agregaron. Sorprendentemente, nadie había podido fotografiar el objeto mientras permanecía dentro del alcance. Y ahora se había ido.Anuncio

Loeb creció en una granja cerca de Tel Aviv y cuando era niño se sintió atraído por las grandes preguntas de la vida. Todos los fines de semana “tomaba una obra de filosofía” – Nietzsche, Sartre, espoleado por su madre, conocida localmente como una excelente panadera – y “conducía nuestro tractor a un lugar tranquilo en las colinas y leía durante horas”. Más tarde se dio cuenta de que la física, más que la filosofía, podría darle una oportunidad de comprender las verdades del mundo. Ha investigado la materia oscura y los agujeros negros; ha tratado de comprender cuándo y por qué se formó el universo. En ‘Oumuamua, está convencido de que ha descubierto una respuesta plausible a quizás la pregunta más importante de todas: ¿hay alguien más ahí fuera?

Space invader: ilustración de ‘Oumuamua. 
Algunos científicos pensaron que tenía forma de cigarro, pero Loeb cree que se parecía a un panqueque gigante. Fotografía: Victor Habbick Visions / Science Photo Library

En octubre de 2018, Loeb y Bialy presentaron su hipótesis a una revista, The Astrophysical Journal Letters , que la aceptó en tres días. Cuando un par de blogueros científicos dieron a conocer la noticia: “¡Un científico de Harvard cree en los extraterrestres!” – la historia se volvió viral. De repente había reporteros en la oficina de Loeb, en el campus de Harvard, en su casa. Poco después de la publicación, Loeb debía hablar en una conferencia en Berlín y, cuando se dirigía al aeropuerto, se enfrentó a un equipo de televisión. “Dijeron: ‘Tenemos que preguntar: ¿Crees que estamos solos en el universo?’”, Recuerda Loeb, riendo. A toda prisa, se las arregló para responder: “Una cuarta parte de todas las estrellas albergan un planeta del tamaño y la superficie de la Tierra”, antes de agregar: “Sería arrogante pensar que estamos solos”.

Cuando Loeb llegó a Alemania, se había convertido en una sensación internacional. La noche de apertura de la conferencia hubo una cena para los ponentes. Él recuerda: “Todos estos científicos que trabajan en áreas de estudio completamente diferentes, sin relación con lo que hago, dicen: ‘¡Sabemos quiénes son ustedes! ¡Estuviste en las noticias! ” En verdad, no esperaba la atención, dice. Había esperado que algunos científicos pudieran leer su artículo; nunca pensó que llegaría a una parte significativa de todo el planeta. “Hubo entrevistas consecutivas”, dice, de las semanas posteriores a la publicación. Describe la reacción como intensa y abrumadora, un frenesí. “En un momento tuvieron que poner a 10 reporteros en una habitación, solo para ahorrar tiempo”. Recuerda haber mirado un “bosque de micrófonos extendidos”, repitiendo su hipótesis a extraños escépticos.

Loeb esperaba menos fue la reacción que recibió de la comunidad científica. En extraterrestre, escribe que su teoría “me puso en desacuerdo con la mayoría del establecimiento científico”, a pesar de que, como profesor titular de Harvard en varios consejos académicos, trabajó en el núcleo de ella. Cuando se publicó su artículo, los colegas levantaron la nariz. Algunos pensaron que era ridículo, otros perjudicaron a la comunidad. Siempre que compartía su teoría, “el noventa y nueve por ciento de las veces, obtenía este silencio”, dice. En Twitter, un científico describió la hipótesis como insultante. Otro dijo: “¡La próxima vez que haya otro objeto inusual, no se lo digamos a Avi!” – un pequeño golpe, la teoría de Loeb reducida a un remate. “Eso me molestó”, dice. “Es como un jardín de infancia. ¡Hablemos de ciencia! ” Las reacciones todavía le molestan. “Si alguien viene a mí y me dice: ‘Por estas razones científicas, tengo un escenario que tiene mucho más sentido que el tuyo, ‘luego rompería ese papel y lo aceptaría ”, dice. “Pero la mayoría de las personas que atacaron ni siquiera habían mirado mi artículo, ni habían leído los problemas, ni se habían referido a los temas que discutimos”.

Ahora se cree ampliamente que ‘Oumuamua tenía forma de panqueque. Pero hay otras hipótesis. Algunos científicos creen que el objeto era un trozo gigante de hidrógeno congelado. (El hidrógeno arde de forma transparente, lo que explicaría la fuerza que impulsa el objeto y por qué nadie pudo encontrar una cola cometaria). Otros piensan que era una enorme nube de partículas sueltas, lo que Loeb describe, sin amabilidad, como “un conejito de polvo”, lentamente flotando a través del cosmos. Como la de Loeb, ninguna de las teorías puede probarse más allá de toda duda. En Extraterrestrial , escribe, “La naturaleza no ha mostrado propensión a producir cometas de hidrógeno puro o nubes esponjosas de materiales que son … estructuralmente cohesivos”. Así que argumenta: si estas teorías pueden tomarse en serio, ¿por qué no la mía?

De alguna manera, Loeb ve el argumento en torno a ‘Oumuamua como un sustituto de un debate más amplio sobre el proceso científico. De sus colegas, piensa: ¿dónde están las ideas progresistas y emocionantes? ¿Dónde están los científicos haciendo hipótesis audaces sin preocuparse de que puedan dañar sus carreras? Está convencido de que el conservadurismo está arruinando la ciencia, hasta el punto de que ahora una hipótesis puede descartarse por completo solo porque parece tonta, extravagante o pasada de moda, incluso cuando es tan teóricamente plausible como cualquier otra teoría disponible. De ‘Oumuamua, dice: “La única razón por la que tuve el valor de salir del armario fue porque la gente me dijo en privado:’ Sí, este objeto es algo bastante inusual ‘. Lo dicen en privado porque tienen miedo de hacer una declaración pública. Pero no tengo miedo. ¿De qué debería tener miedo? “

na vez, Loeb fue a un seminario sobre ‘Oumuamua en Harvard. Cuando se fue, se puso a charlar con un astrónomo que había pasado toda su carrera estudiando objetos en el sistema solar. “Me dice: ‘Este objeto parece tan extraño, desearía que nunca existiera’”, recuerda Loeb con desaprobación. Para él, el comentario fue escandaloso. “Como científicos deberíamos aceptar, con gusto, todo lo que la naturaleza nos dé. La ciencia es un diálogo con la naturaleza, no un monólogo. Y lo que la gente no se da cuenta es que se supone que la naturaleza no debe hacernos felices, ni satisfechos ni orgullosos de nosotros mismos. La naturaleza es lo que sea “.Anuncio

Continúa: “Encuentro esos casos en los que los datos nos provocan cierta inquietud, cuando la evidencia no se ajusta a lo que esperamos, siento que estos son los momentos más emocionantes. La naturaleza te está diciendo: ‘Tu pensamiento sobre esto está mal’. Para eso estoy aquí, para aprender algo nuevo. No estoy en esto para sentirme bien conmigo mismo, para obtener me gusta en Twitter, por los premios. Estoy en esto para entender. Entonces un colega me dijo: ‘Ojalá nunca …’ ”

El niega con la cabeza.

“Sabes, he notado un efecto escalofriante en algunas personas que han trabajado conmigo”, dice. “En el momento en que hay una reacción violenta de la comunidad científica, se detiene”.

Pregunto por qué.

“Porque las personas en esta etapa, estudiantes y posdoctorados, se preocupan por sus carreras”.

Loeb está convencido de que, de vez en cuando, a un colaborador suyo se le dirá que trabajar con él podría dañar su búsqueda de un puesto de profesor, como si fuera una mancha fea en un currículum que de otro modo sería estelar.

“Creo que esa es la parte que no es saludable aquí”, dice. “Se supone que la ciencia no tiene prejuicios, está abierta a la discusión. No el acoso “.

“¿Por qué los científicos no se toman este tema en serio?” Pregunto.

“Hay un tabú sobre el tema”, dice. “Da miedo a los científicos creíbles de discutirlo”. Él piensa que la ciencia ficción, que permite a la comunidad reírse del tema como poco serio, no ayuda. “Entonces tienes la franja lunática. ‘Oh, vi algo en mi patio trasero, un OVNI’. Recibo esos correos electrónicos ahora “.

Todos estos perros Loeb. “Mi punto es, ¿cómo se atreven los científicos a evitar esta pregunta, cuando tienen la tecnología para abordarla y cuando el público está extremadamente interesado, mientras que al mismo tiempo hay físicos teóricos hablando de dimensiones adicionales, teoría de cuerdas, multiverso? El multiverso es extremadamente popular en la corriente principal. Te preguntas, ¿cómo puede eso ser parte de la corriente principal conservadora ”, pero no la búsqueda de vida extraterrestre?

En su libro, Loeb escribe que a lo largo de su carrera ha trabajado duro para abordar los problemas con asombro infantil, a menudo desafiando el pensamiento convencional. “Si hablas con amigos míos, gente de mi infancia, te dirán que no he cambiado mucho”, dice. “Eso es a propósito. Podrías pensar en mí como un ingenuo. Pero cuando la gente dice: ‘A medida que envejece, debe abandonar la toma de riesgos y volverse más rígido’, ¡no lo acepto! ”.Anunciohttps://7246ce0a364c37d1bd8ac54bc50b5582.safeframe.googlesyndication.com/safeframe/1-0-37/html/container.html

A Loeb le gusta trabajar con ideas que nadie más ha pensado o evita activamente. Estas ideas simplemente “brotan”, dice. Muchas veces se le acercan en la ducha. (Al enterarse de esto, un equipo de televisión holandés que filmaba un programa sobre Loeb una vez insistió en grabar imágenes de su baño, como si el espacio fuera sagrado). “Todas estas cosas son completamente sencillas para mí”, dice, refiriéndose a sus teorías. “Pero de alguna manera la gente a mi alrededor los considera inusuales”. Mientras investigaba la materia oscura, produjo ideas mucho más especulativas, dice. “Y, sin embargo, esto se volvió viral”.

Un locutor le preguntó una vez por qué pensaba que el público está tan interesado en este tema en particular. “Le dije: ‘Mira, la gente encuentra que la situación en la Tierra es tan deprimente que buscan noticias emocionantes del cielo’. El niega con la cabeza. “La situación es tan terrible aquí”. Luego busca en su mente un nombre. “¡Oscar Wilde! Oscar Wilde dijo: “Estamos todos en la cuneta, pero algunos de nosotros estamos mirando las estrellas”. Creo que eso lo capta “.

Le pregunto: “¿Tienes una mejor idea de lo que era ‘Oumuamua ahora?”

Se encoge de hombros.

“Podría haber sido simplemente la capa exterior de una nave espacial que fue destrozada. Solo un poco de papel de aluminio, no muy sofisticado. Podría haber sido basura espacial. Podría haber sido, ya sabes, una sonda, enviada a una región habitable del sistema solar hace mucho tiempo; lo encuentro menos probable, pero es una posibilidad. Tal vez sea un miembro de una cuadrícula, una variedad de cosas similares, utilizadas para comunicaciones o como postes de ruta para la navegación “.

Todas estas son sugerencias que presenta en su libro.

Yo digo: “Pero nunca lo sabremos exactamente”.

“Bien”, dice. “Pero la idea es recopilar datos sobre objetos como este y luego averiguar si alguno de ellos parece artificial. Mi punto es que si no estás buscando cosas interesantes, cosas maravillosas, ¡nunca las descubrirás! “

Asiento con la cabeza.

“No estoy argumentando que sepamos con certeza que era un objeto artificial. Digo que es una plausibilidad razonable basada en la evidencia. Y dado que no podemos perseguir este, deberíamos hacer la siguiente mejor opción, que es encontrar objetos similares “.

En Extraterrestrial , Loeb escribe: “El error más atroz que podemos cometer es no tomarnos esta posibilidad lo suficientemente en serio”. Parte de la razón por la que escribió el libro, dice, fue para inspirar a los científicos emergentes a mantener la mente abierta, a tomar la posibilidad de vida extraterrestre lo suficientemente en serio . Porque, ¿quién sabe qué nos perderemos si nunca miramos?

Extraterrestrial: The First Sign of Intelligent Life Beyond Earth de Avi Loeb se publica el 4 de febrero por John Murray a £ 20. Pídalo por £ 17.40 en guardianbookshop.com

Por The Guardian

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