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Las mutaciones del coronavirus añaden urgencia al esfuerzo de vacunación mientras los expertos advierten de la larga batalla por delante

El camino hacia la inmunidad colectiva frente al coronavirus parece de repente más largo. La aparición de variantes más transmisibles y potencialmente evasoras de vacunas amenaza con extender el desastre de salud global y hacer que 2021 se sienta demasiado como 2020.

Una mezcla complicada de buenas y malas noticias hace que cualquier pronóstico para los próximos meses sea confuso. Pero los científicos tienen un mensaje claro y aleccionador: la pandemia está lejos de terminar.

Las variantes cargadas de mutaciones están en movimiento, y eso incluye una identificada por primera vez en Sudáfrica y confirmada en un adulto del área de Baltimore, dijo el sábado el gobernador de Maryland, Larry Hogan (R) . Fue el tercer caso conocido en Estados Unidos de la variante, luego de dos casos anunciados el jueves en Carolina del Sur. La persona en Maryland no tenía antecedentes de viajes, lo que es evidencia de transmisión comunitaria.

Los resultados de la investigación publicados en los últimos días han demostrado que las vacunas probablemente funcionarán contra las variantes mutadas del coronavirus. Pero es posible que no funcionen tan bien, ya que el virus resbaladizo continúa adaptándose a su nuevo huésped, la especie humana. Los científicos están aumentando la vigilancia genómica del virus y los fabricantes de vacunas están modificando sus fórmulas en un intento de seguir el ritmo de este patógeno en transformación.

Estamos muy preocupados”, dijo Francis Collins, director de los Institutos Nacionales de Salud. “Todo lo que se necesitará es un par de mutaciones más además de eso, y realmente tendrás que empezar a preocuparte”.

También está el problema de la reinfección. Collins dijo el viernes que está preocupado por la información de la compañía de biotecnología Novavax , fabricante de una vacuna que demostró ser efectiva en ensayos clínicos, de que la nueva variante que circula ampliamente en Sudáfrica mostraba signos de eludir la inmunidad natural entre los voluntarios que habían sobrevivido previamente a una infección con la cepa de coronavirus más común. La vacuna Novavax fue sorprendentemente menos eficaz contra esa variante, llamada B.1.351, que contra otras cepas.

“Eso es algo que no había visto antes”, dijo Collins sobre el reclamo de reinfección. “Es muy provisional, y las cifras no son enormes, pero me alarmaría si fuera una infección natural. . . no es suficiente para proporcionar inmunidad “.

Las tres “variantes de preocupación” más examinadas, identificadas por primera vez en el Reino Unido, Sudáfrica y Brasil, han llegado a Estados Unidos. Hasta el mediodía del sábado, había más de 430 casos reportados que involucraban la variante del Reino Unido, B.1.1.7, y un caso, en Minnesota, de la variante de Brasil, conocida como P.1., Anunciado por las autoridades allí el lunes.

Las mutaciones han complicado y probablemente ampliado la línea de tiempo para aplastar la pandemia. Una obviedad entre los epidemiólogos es que la inmunidad colectiva frente a un virus más transmisible requiere un mayor porcentaje de personas inmunizadas. Al comienzo de la pandemia, los científicos estimaron que alrededor del 70 por ciento de las personas necesitarían vacunarse o haber desarrollado inmunidad natural para alcanzar el umbral en el que el virus no circularía libremente. Ese número ahora parece demasiado bajo.

Si una cepa más transmisible se vuelve dominante, “el nivel de cobertura necesario para la inmunidad colectiva aumentaría, en el rango del 80 al 85 por ciento”, dijo Jay Butler, subdirector de enfermedades infecciosas de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, el viernes.

Los últimos boletines sobre variantes y los resultados de Novavax en Sudáfrica “realmente hacen que la perspectiva de inmunidad colectiva, al menos antes del próximo invierno, sea mucho menos probable”, dijo Christopher Murray, director del Instituto de Métricas y Evaluación de la Salud de la Universidad de Washington.

Los preocupantes comentarios de los expertos se producen a pesar de varios avances positivos en el frente de las vacunas. Johnson & Johnson informó el viernes que su vacuna de dosis única fue un 66 por ciento efectiva en un gran ensayo clínico para prevenir enfermedades moderadas y graves. Esa vacuna es relativamente fácil de manejar y, si se autoriza en las próximas semanas, será otra arma para combatir la pandemia.

Además, las vacunas parecen funcionar bien contra la variante B.1.1.7 que se ha extendido de manera explosiva en el sur de Inglaterra y provocó bloqueos drásticos.

Pero los buenos resultados vienen con asteriscos. La vacuna J&J no pareció prevenir la enfermedad tan bien en Sudáfrica y América Latina, lugares donde se están propagando variantes problemáticas. Y los datos de Novavax mostraron una caída dramática en la efectividad contra la variante B.1.351 que circula en Sudáfrica.

El paramédico Ernest Koetlisi se pone el equipo de protección personal antes de evaluar a un paciente con covid-19 en Lenasia, Johannesburgo, el 4 de enero (Michele Spatari / AFP / Getty Images).

Las mutaciones no han cambiado la naturaleza básica del virus. Las nuevas variantes se transmiten de persona a persona y enferman a las personas de la misma manera que el coronavirus más común. Su propagación puede ser inhibida por las mismas medidas de sentido común, como el distanciamiento social y el uso de máscaras.

Hasta ahora, hay evidencia limitada de cambios en la gravedad de la enfermedad a partir de estas variantes. La excepción es la variante que se propaga en el Reino Unido, que puede ser aproximadamente un 30 por ciento más letal, dijeron científicos británicos recientemente, reconociendo que su evidencia es preliminar. No hay evidencia científica sólida de que B.1.351 o P.1, las variantes identificadas en Sudáfrica y Brasil , respectivamente, causen una enfermedad más grave.

Alessandro Sette, inmunólogo del Instituto de Inmunología de La Jolla, también ve signos esperanzadores de una inmunidad duradera al virus. Un artículo que él y sus colegas publicaron este mes mostró que la inmunidad posterior a la infección se mantuvo sólida a los ocho meses. Los resultados preliminares sugieren que una gran fracción de la respuesta inmune está mediada por células T que no se ven afectadas por las variantes, dijo, y tanto la infección natural como la vacunación inducen esta respuesta.

“Aún podrían modular la gravedad de la enfermedad”, dijo Sette, sugiriendo que las personas infectadas por segunda vez probablemente tendrían una enfermedad más leve.

Dicho esto, muchos científicos están convencidos de que las variantes son más transmisibles. Contienen mutaciones que parecen mejorar la capacidad del virus para unirse a las células receptoras humanas. Una mutación, llamada E484K, que surgió de forma independiente en las variantes observadas en Sudáfrica y Brasil, ha mostrado signos de elusión de anticuerpos producidos a través del sistema inmunológico natural o de fármacos terapéuticos.

Pero hay límites en cuanto a la cantidad de virus que puede mutar sin perder sus colmillos, dijo Stanley Perlman, virólogo de la Universidad de Iowa.

“No puede seguir mutando porque perderá las propiedades de ser un virus patógeno y transmisible”, dijo Perlman. “No tienes un número infinito de formas de mejorar”.

Algunos científicos esperan que el impacto del virus se debilite con el tiempo. Eso ha sucedido con otros virus, incluido el virus de la influenza que mató a millones de personas en todo el mundo en 1918.

“No estaremos en décadas lidiando con una pandemia”, dijo el epidemiólogo Marc Lipsitch, de la Escuela de Salud Pública TH Chan de Harvard. “La preocupación es si pasará un año o tres hasta que podamos hacer suficientes vacunas contra suficientes cepas para tener esto bajo control”.

Paul Offit, virólogo y pediatra del Hospital Infantil de Filadelfia, dijo que cuando vio por primera vez la noticia sobre la eficacia de la vacuna Johnson & Johnson contra la variante sudafricana, le pareció “desalentadora”. Pero mientras investigaba los datos, vio que era mucho más eficaz para prevenir enfermedades graves.

“Si puede mantener a la gente fuera de los hospitales y de las morgues, eso es de gran valor”, dijo.

Ninguna vacuna es 100 por ciento efectiva, e incluso las vacunas contra la gripe son a menudo entre 50 y 60 por ciento de efectividad, anotó, lo cual es lo suficientemente bueno como para salvar innumerables vidas.

La gran pregunta es si el SARS-CoV-2 mutará más como el sarampión, también un virus de ARN monocatenario, que no se ha alejado mucho de cuando se introdujo la primera vacuna en 1963. ¿O será más parecido a la gripe, otro virus simple? hebra de virus de ARN, que cambia tanto que la vacuna debe actualizarse todos los años.

Las vacunas de ARNm en general, dijo, se reconstruyen con relativa facilidad para combatir nuevas variantes. Es más probable que el atraco sea la fabricación y distribución de las vacunas modificadas, dijo Offit.

Peter Marks, jefe de la división de la Administración de Alimentos y Medicamentos que supervisa las vacunas, dijo el viernes que la agencia hará todo lo posible para acelerar el proceso. No requerirá grandes ensayos clínicos, por ejemplo. En lugar de estudios de decenas de miles de personas, la agencia ordenará estudios mucho más pequeños de unos pocos cientos. El objetivo sería garantizar que las vacunas produzcan la respuesta inmune deseada y ver si los productos cubren solo las nuevas variantes o el virus original, así como la nueva variación, dijo.

“Intentaríamos ser bastante ágiles con esto. . . para que podamos cubrir estas variantes lo más rápido posible ”, dijo Marks en un seminario web de la Asociación Médica Estadounidense.

Otro problema que podría socavar los planes para lograr la inmunidad colectiva es la vacilación ante las vacunas. Nuevas encuestas muestran que hasta un tercio de la población en los Estados Unidos no está segura de vacunarse o está firmemente en contra.

Peter Marks, director de la división de la FDA que supervisa las vacunas, dijo que la agencia hará todo lo posible para acelerar el proceso si se necesitan vacunas modificadas. 
(Amanda Andrade-Rhoades / para The Washington Post)

Numerosos centros médicos y grupos de primeros auxilios han informado que solo alrededor de la mitad de los empleados elegibles para las vacunas han optado por tomarlas. El 1199 SEIU, el sindicato que representa a los trabajadores de hospitales, hogares de ancianos y otras instalaciones de atención en Maryland y DC, dijo que solo alrededor del 20 por ciento de los que trabajan en hogares de ancianos habían aceptado recibir la vacuna. El secretario de salud interino de Maryland dijo la semana pasada que era una “sorpresa” que en las primeras semanas la aceptación en la atención médica y los hogares de ancianos fuera del 35 al 50 por ciento, en lugar del 80 al 90 por ciento que esperaban.

Cuanto mayor sea el grupo sin vacunar, mayor será el campo de juego para que el virus se replique y mute, dijo Anthony S. Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, en una sesión informativa el viernes. “Si te detienes. . . la replicación, los virus no pueden mutar ”, dijo, y agregó que esta es la razón“ para vacunar a la mayor cantidad de personas posible, lo más rápido posible ”.

La urgencia de la vacunación se aplica a todos en el planeta, señalan los expertos en enfermedades. Una mutación en cualquier lugar probablemente se propagará a todas partes, algo que sucedió antes en la pandemia con una mutación llamada D614G que parece tener una transmisión mejorada.

“El nacionalismo de las vacunas es claramente un problema”, dijo Maria Sundaram, epidemióloga de la Universidad de Toronto. “El atractivo de vacunarse y volverse normal no es del todo realidad debido a las nuevas variantes y las comunidades desatendidas del mundo que no las reciben”.

Pero las alarmas llegan en un momento en que el público puede no ser receptivo a advertencias más espantosas. A medida que el número de infecciones y hospitalizaciones en Estados Unidos ha disminuido desde la segunda semana de enero, los gobernadores y alcaldes han comenzado a aliviar las restricciones. La gente come en el interior de los restaurantes en lugares anteriormente cerrados.

Los expertos en enfermedades infecciosas advierten que este no es el momento para bajar la guardia.

“Tenemos que entender que vamos a vivir con este virus. Esa es la nueva normalidad ”, dijo Karin Michels, epidemióloga de la Universidad de California en Los Ángeles. “Nunca me voy a sentar en un avión durante los próximos años sin preocuparme”.

Dijo que sigue siendo optimista de que la pandemia estará bajo mayor control a fines del verano o el otoño si las vacunas continúan aumentando y la propagación del virus en la comunidad se reduce drásticamente.

Collins, el director de los NIH, dijo que ve el mejor y el peor de los casos.

El mejor caso, dijo, es que “la gente se arremanga lo más rápido posible para llegar a ese 80 a 85 por ciento [tasa de vacunación] y no surgen otras cepas que sean más resistentes”.

El peor de los casos es que si las personas “continúan siendo irresponsables”, más variantes transmisibles se propagarán por todo el país y posiblemente escaparán de las vacunas, los tratamientos y la inmunidad adquirida naturalmente.

Y luego, dijo, “tendríamos que rediseñar una vacuna completamente nueva de nuevo”.

Por The Washington Post

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