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Científicos que buscan extraterrestres investigan un rayo de radio ‘de una estrella cercana’

La tentadora ‘señal’ parece provenir de Proxima Centauri, la estrella más cercana al sol

Los astrónomos detrás de la búsqueda más extensa hasta ahora de vida extraterrestre están investigando una intrigante emisión de ondas de radio que parece provenir de la dirección de Proxima Centauri, la estrella más cercana al sol.

El estrecho haz de ondas de radio fue captado durante 30 horas de observaciones por el telescopio Parkes en Australia en abril y mayo del año pasado, según ha podido saber The Guardian. El análisis del rayo ha estado en curso durante algún tiempo y los científicos aún tienen que identificar un culpable terrestre, como un equipo terrestre o un satélite que pasa.

Es habitual que los astrónomos del proyecto Breakthrough Listen de $ 100 millones (£ 70 millones) detecten extrañas explosiones de ondas de radio con el telescopio Parkes o el Observatorio Green Bank en Virginia Occidental, pero todo hasta ahora se ha atribuido a interferencias provocadas por humanos o fuentes naturales .

Es probable que la última “señal” también tenga una explicación mundana, pero la dirección del haz estrecho, alrededor de 980MHz, y un cambio aparente en su frecuencia que se dice que es consistente con el movimiento de un planeta, se han sumado a la naturaleza tentadora de la hallazgo. Los científicos ahora están preparando un documento sobre el rayo, llamado BLC1, para Breakthrough Listen, el proyecto para buscar evidencia de vida en el espacio, según entiende The Guardian.

El rayo que parece provenir de Proxima Centauri, una estrella enana roja a 4.2 años luz de la Tierra, no ha sido detectado desde la observación inicial, según un individuo de la comunidad astronómica que solicitó el anonimato porque el trabajo está en curso. “Es el primer candidato serio desde el ‘¡Guau! señal ‘”, dijeron.

El “ ¡Guau! ” signal ” era una señal de radio de banda estrecha de corta duración captada durante una búsqueda de inteligencia extraterrestre, o Seti, por el Big Ear Radio Observatory en Ohio en 1977. La señal inusual, que ganó su nombre después de que el astrónomo Jerry Ehman escribiera “Wow!” junto a los datos, desató una ola de entusiasmo, aunque Ehman advirtió acerca de sacar “vastas conclusiones de datos medio-vastos” .

La impresión de un artista del planeta Proxima b orbitando la estrella enana roja Proxima Centauri, la estrella más cercana al sistema solar. Fotografía: ESO / M. 
Kornmesser / Reuters

Lanzado en 2015 por Yuri Milner, un inversor en ciencia y tecnología con sede en Silicon Valley, el proyecto Breakthrough Listen escucha a escondidas el millón de estrellas más cercanas a la Tierra con la esperanza de detectar transmisiones alienígenas extraviadas o intencionales. El esfuerzo de 10 años fue anunciado en la Royal Society de Londres cuando el fallecido Stephen Hawking calificó el trabajo de “críticamente importante”. Hablando en el evento, Hawking, quien vio el futuro de la humanidad en las estrellas, dijo: “La humanidad tiene una profunda necesidad de explorar, aprender, conocer. También somos criaturas sociables. Es importante para nosotros saber si estamos solos en la oscuridad “.

El desafío para los astrónomos de Breakthrough Listen, y otros dedicados a encontrar vida inteligente en los cielos, es detectar posibles “firmas tecnológicas” entre el incesante balbuceo de ondas de radio de equipos en la Tierra, fenómenos cósmicos naturales y hardware en órbita que rodea el planeta. No es tarea fácil. En 1997, la cazadora de extraterrestres estadounidense Jill Tarter, que inspiró el personaje de Ellie Arroway en la película Contact, detectó una señal potencial, pero luego se descubrió que se transmitía desde una antena en la nave espacial Soho, una misión conjunta de la NASA para observar el sol. y la Agencia Espacial Europea.

Aunque es demasiado débil para ser visto a simple vista, Proxima Centauri ha sido objeto de un intenso escrutinio por parte de los astrónomos. Se sabe que al menos dos planetas orbitan la estrella. Uno es un gigante gaseoso y se cree que el otro es un mundo rocoso aproximadamente un 17% más masivo que la Tierra. Conocido como Proxima b, el planeta gira alrededor de su estrella cada 11 días y se encuentra en la llamada “zona habitable”, donde la temperatura es adecuada para que el agua fluya y se acumule.

Pero eso no significa que haya agua en Proxima b. A pesar de su ubicación aparentemente acogedora, el planeta bien puede ser hostil a la vida. En 2017, los científicos de la NASA utilizaron modelos de computadora para demostrar que si Proxima b tuviera una atmósfera similar a la de la Tierra, podría ser fácilmente despojada por la intensa radiación y las erupciones solares desatadas por su estrella madre. Bajo estos golpes, el planeta de 4.000 millones de años podría haber perdido toda su atmósfera en 100 millones de años.

Pete Worden, exdirector del Centro de Investigación Ames de la Nasa en California y director ejecutivo de Breakthrough Initiatives, dijo que era importante esperar y ver qué concluyeron los científicos del proyecto: “El equipo de Breakthrough Listen ha detectado varias señales inusuales y está investigando cuidadosamente. Es probable que estas señales sean interferencias que aún no podemos explicar por completo. Actualmente se están realizando más análisis “.

Otros son cautelosos, por decir lo menos. “Las posibilidades de que esto no sea una señal artificial de Proxima Centauri parecen asombrosas”, dijo Lewis Dartnell, astrobiólogo y profesor de comunicación científica en la Universidad de Westminster. “Hemos estado buscando vida extraterrestre durante tanto tiempo y la idea de que podría llegar a estar en la puerta de nuestra casa, en el próximo sistema estelar, está acumulando improbabilidades sobre improbabilidades.

“Si hubiera vida inteligente allí, es casi seguro que se habría extendido mucho más por la galaxia. Las posibilidades de que las dos únicas civilizaciones en toda la galaxia sean vecinas, entre 400.000 millones de estrellas, amplían absolutamente los límites de la racionalidad “.

No son solo las estadísticas las que se ven mal. Proxima b está tan cerca de su estrella madre que está bloqueada por las mareas, como la luna a la Tierra. Un lado es día eterno, el otro en perpetua oscuridad. “Es difícil imaginar cómo se puede tener un sistema climático estable y todas las cosas que necesita obtener de las bacterias, que son resistentes, hasta formas de vida animal inteligente, que ciertamente no lo son”, agregó Dartnell. “Pero me encantaría que me demuestren que estoy equivocado”.

¿Hay alguien ahí fuera?

1899 La búsqueda de vida en otros lugares ha sido larga y profundamente improductiva, al menos en términos de intentar encontrar civilizaciones extraterrestres. A finales del siglo XIX, el inventor serbio-estadounidense Nikola Tesla creía que había interceptado mensajes de radio de Marte. Hasta donde los científicos saben por innumerables observaciones y décadas de visitas de sondas robóticas, no hay vida en Marte.

1967 La astrofísica Dame Jocelyn Bell Burnell estaba estudiando detenidamente una montaña de datos de un nuevo radiotelescopio que había ayudado a construir cuando vio una señal inusual. Era débil pero se repetía constantemente. Después de descartar la interferencia de fuentes terrestres, el equipo consideró a los pequeños hombres verdes. La fuente real resultó ser un púlsar, una estrella de neutrones giratoria que emite rayos de ondas de radio como un faro celestial.

1977 Resultó ser el año en que se lanzó Star Wars cuando Jerry Ehman, un astrónomo del radiotelescopio Big Ear de la Universidad Estatal de Ohio, encontró algo curioso mientras escaneaba los cielos en busca de transmisiones extraterrestres. El telescopio estaba observando un grupo de estrellas llamado Chi Sagittarii cuando registró un pulso de ondas de radio de 72 segundos. Ehman rodeó los datos con un círculo y escribió “¡Guau!” en la lectura, dando a la señal su nombre. Los científicos han propuesto posibles fuentes, pero la señal sigue sin explicarse.

2003 El proyecto Seti @ home, dirigido por la Universidad de California en Berkeley con observaciones del radiotelescopio Green Bank y el recientemente colapsado telescopio Arecibo, también descubrió una señal intrigante. La ráfaga de ondas de radio de 1420MHz, conocida como SHGb02 + 14a, se observó tres veces antes de desaparecer. La señal se encuentra en la zona tranquila del “pozo de agua” del espectro electromagnético, que los científicos consideran una banda atractiva para que las civilizaciones alienígenas transmitan señales interestelares.

Por The Guardian

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