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Steve Bannon, otros tres acusados ​​de fraude en la campaña de recaudación de fondos del muro fronterizo

(CNN) -Los fiscales federales de Nueva York acusaron el jueves al exasesor del presidente Donald Trump, Steve Bannon, y a otras tres personas de defraudar a donantes de cientos de miles de dólares como parte de una campaña de recaudación de fondos supuestamente destinada a apoyar el muro fronterizo de Trump.

Bannon, de 66 años, fue arrestado en un bote el jueves frente a la costa este de Connecticut por agentes federales junto con funcionarios del Servicio de Inspección Postal de los Estados Unidos, según la agencia y un funcionario policial. Aparecerá en la corte inicial en Nueva York el jueves por la tarde, según la oficina del fiscal de Estados Unidos. Bill Burck, abogado de Bannon, se negó a comentar.

Los cuatro hombres están acusados ​​de presuntamente utilizar cientos de miles de dólares donados a una campaña de financiación colectiva en línea llamada We Build the Wall para gastos personales, entre otras cosas. Bannon y otro acusado, Brian Kolfage, prometieron a los donantes que la campaña, que finalmente recaudó más de $ 25 millones, era “una organización de voluntarios” y que “el 100% de los fondos recaudados … se utilizará en la ejecución de nuestra misión y propósito “, según la acusación revelada el jueves.

Pero en cambio, según los fiscales, Bannon, a través de una organización sin fines de lucro bajo su control, usó más de $ 1 millón de We Build the Wall para pagar “en secreto” a Kolfage y cubrir cientos de miles de dólares en gastos personales de Bannon.

Kolfage, según los cargos, gastó más de $ 350,000 de las donaciones en gastos personales, incluida la cirugía estética, una camioneta de lujo, un carrito de golf, pagos para un bote, renovaciones de viviendas, joyas, pagos de impuestos personales y deudas de tarjetas de crédito.

Bannon, Kolfage y los otros dos acusados, Andrew Badolato y Timothy Shea, están acusados ​​de un cargo de conspiración para cometer fraude electrónico y un cargo de conspiración para cometer lavado de dinero.

Kolfage, Badolato y Shea no respondieron de inmediato a las solicitudes de comentarios el jueves.

“Como se alega, los acusados ​​defraudaron a cientos de miles de donantes, capitalizando su interés en financiar un muro fronterizo para recaudar millones de dólares, bajo el falso pretexto de que todo ese dinero se gastaría en la construcción”, dijo la fiscal federal interina de Manhattan Audrey Strauss dijo en un comunicado. Mientras aseguraban repetidamente a los donantes que Brian Kolfage, el fundador y rostro público de We Build the Wall, no recibiría un centavo, los acusados ​​planearon en secreto pasar cientos de miles de dólares a Kolfage, que utilizó para financiar su lujoso estilo de vida. “

La acusación describe un juego de manos perpetrado por los acusados ​​a los donantes del grupo We Build the Wall. A los pocos días de lanzar el grupo, Kolfage, junto con Bannon y Badolato, hicieron un “acuerdo secreto” en el que a Kolfage se le pagaría “$ 100 mil por adelantado [y] luego 20 [por] mes”, según la acusación. Para disfrazar la transferencia del dinero a Kolfage, Bannon acordó pasar los pagos a través de la organización sin fines de lucro que controlaba, según los fiscales, y en febrero de 2019, Bannon y Badolato ordenaron a la organización sin fines de lucro que pagara a Kolfage $ 100,000 de We Build the Wall. .

Trump: ‘me siento muy mal’

Al hablar en la Casa Blanca en las horas posteriores al arresto de Bannon, Trump dijo que se sentía “muy mal”.

“Bueno, me siento muy mal. No he tratado con él durante mucho tiempo”, dijo Trump, y señaló que estuvo “involucrado en nuestra campaña” y “para una pequeña parte de la administración desde el principio”. Bannon sirvió en la administración Trump desde la inauguración hasta agosto de 2017.

En cuanto al proyecto de recaudación de fondos del muro fronterizo, Trump afirmó que no sabía “nada” al respecto y que no conocía a las personas involucradas en él, a pesar de que hay otros aliados clave en su directorio.

“No sé nada sobre el proyecto, aparte de que no me gustó cuando lo leí. No me gustó. Dije que esto es para el gobierno, esto no es para personas privadas, y me sonó como un espectáculo y Creo que dejé que mi opinión se expresara con mucha fuerza en ese momento: no me gustó, fue un espectáculo y tal vez estaba buscando fondos, pero tendrás que ver qué pasa. Creo que es algo muy triste para el Sr. Bannon “, dijo.

En febrero, CNN informó que We Build the Wall se había comunicado con la administración sobre los planes para construir un muro a lo largo de la frontera sur y donarlo al gobierno de Estados Unidos.

Mensajes de texto y ‘trato secreto’

Los fiscales parecen haber revisado los mensajes de texto entre Bannon, Badolato y otros que muestran que los $ 100,000 estaban destinados a ser un salario para Kolfage, y que en cada uno de los dos meses siguientes, Bannon le pagó a Kolfage otros $ 20,000 en salario mensual “de acuerdo con el acuerdo secreto que tenía Bannon. aprobado.”

Cuando Kolfage le envió un mensaje de texto a Badolato para decirle que el grupo We Build the Wall tendría que revelar los pagos a la organización sin fines de lucro en sus declaraciones de impuestos, según la acusación, Badolato respondió, “mejor que tú o yo lol”.

Después de que Kolfage le dijo a Badolato que hiciera los pagos al cónyuge de Kolfage, la organización sin fines de lucro presentó un formulario de impuestos diciendo falsamente que le había pagado a su cónyuge por “medios”, según documentos judiciales.

En los meses siguientes, el “salario mensual secreto” de Kolfage supuestamente se pasó a través de otras entidades de terceros que los fiscales describieron como supuestos proveedores de We Build the Wall y, finalmente, a través de una nueva entidad fantasma creada por Shea para “ocultar la fuente y la naturaleza de la pagos “, que Kolfage le dijo a Shea que podrían describir como” redes sociales “.

Sin embargo, en octubre de 2019, Kolfage, Bannon y Badolato comenzaron a tomar medidas para ocultar su comportamiento después de enterarse de una institución financiera que We Build the Wall podría estar bajo investigación criminal federal, según la acusación.

En ese momento, Kolfage y Bannon comenzaron a usar aplicaciones de mensajería encriptada en sus teléfonos, Kolfage dejó de recibir pagos secretos de salario y una declaración en el sitio web del grupo que decía que no estaba recibiendo compensación desapareció, según la acusación. En cambio, el sitio web leyó posteriormente que se le pagaría un salario a partir de enero de 2020.

Según un funcionario policial, los funcionarios de la sede del Departamento de Justicia fueron informados antes de la acusación de Bannon y otros, pero esta persona no indicó cuándo ocurrió ese informe.

La destitución abrupta del fiscal general William Barr del entonces fiscal federal de Manhattan Geoffrey Berman en junio provocó un escrutinio de la relación de Barr con la oficina del fiscal de Nueva York, pero los funcionarios del departamento han dicho que el despido no estaba relacionado con el manejo de ningún caso en particular.

La historia de Bannon con Trump

Bannon fue una vez una voz influyente dentro de la Casa Blanca como estratega jefe de Trump, hasta que fue derrocado por el presidente en agosto de 2017.

Bannon había ayudado a dirigir la campaña presidencial de Trump en 2016, junto con la ahora asesora principal de la Casa Blanca, Kellyanne Conway, y fue acreditado como una fuerza impulsora detrás del atractivo populista, la ideología nacionalista y las polémicas políticas de Trump.

Furioso por una entrevista en la que se citaba a Bannon contradiciendo a Trump sobre Corea del Norte y afirmando que tenía autoridad para hacer cambios de personal en el Departamento de Estado, Trump despidió a Bannon.

Él y el presidente tuvieron una pelea en 2018 después de que se citara a Bannon llamando a una infame reunión de 2016 de un abogado ruso, Donald Trump Jr., el entonces presidente de campaña Paul Manafort y el yerno del presidente Jared Kushner como “traidor”.

Antes de unirse a la campaña de Trump, Bannon fue el ex presidente ejecutivo de Breitbart, un sitio de noticias de derecha que trafica con titulares incendiarios, muchos de ellos aparentemente racistas, misóginos y antisemitas. Bannon regresó a Breitbart después de dejar la Casa Blanca, pero se fue nuevamente en 2018.

La controversia de We Build the Wall

We Build the Wall Inc., un grupo fundado por el veterano de la Fuerza Aérea Kolfage, ganó la atención nacional después de recaudar millones de dólares en una campaña GoFundMe y lanzar dos proyectos de muros privados en Nuevo México y Texas. Esos proyectos se construyeron en terrenos privados, una estrategia que los protegió en gran medida de la intervención del gobierno.

Kolfage ha sido objeto de escrutinio por su retórica incendiaria y sus promesas. En el pasado, algunos de sus donantes lo acusaron de ser demasiado prometedor y no cumplir. Otras acusaciones en su contra incluyen ser clandestino en sus operaciones y no querer revelar cierta logística. A menudo usa su cuenta de Twitter para enfrentarse o enfrentarse a críticos liberales. En el pasado, Kolfage se ha defendido de las críticas.

Anteriormente le dijo a CNN que su grupo es un “cambio de juego para la seguridad fronteriza” y que está “tratando de hacer que Estados Unidos sea más seguro”.

En octubre de 2019, el grupo dijo que recaudó aproximadamente $ 18,5 millones en donaciones directas, con $ 6 millones adicionales en donaciones comprometidas que dependen de cumplir “ciertos hitos”, según su sitio web. El grupo dijo que tenía más de 500.000 donantes.

CNN

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